Une soucoupe volante atter­rit en pleine nuit près de Los Angeles. Quelques extra­ter­restres, envoyés sur Terre en mission d’ex­plo­ra­tion bota­nique, sortent de l’en­gin, mais un des leurs s’aven­ture au-delà de la clai­rière où se trouve la navette. Celui-ci se dirige alors vers la ville. C’est sa première décou­verte de la civi­li­sa­tion humaine. Bien­tôt traquée par des mili­taires et aban­don­née par les siens, cette petite créa­ture apeu­rée se nommant E.T. se réfu­gie dans une rési­dence de banlieue. Elliot, un garçon de dix ans, le découvre et lui construit un abri dans son armoire. Rappro­chés par un échange télé­pa­thique, les deux êtres ne tardent pas à deve­nir amis. Aidé par sa soeur Gertie et son frère aîné Michael, Elliot va alors tenter de garder secrète la présence d’E.T.